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¿Por qué el plástico no es biodegradable?

La mayor parte de plástico se fabrica a partir del petróleo y el petroleo es el producto de la descomposición natural que sufren los seres vivos  durante millones de años. Los principales componentes del petróleo provienen de los lípidos que se ensamblaron por primera vez hace mucho tiempo en las células de los organismos. Entonces la pregunta es, si el plástico derivado del petróleo proviene de un biomaterial, ¿por qué no es biodegradables?

La mayoría de los plásticos se derivan de propileno, un componente químico simple de petróleo. Cuando se calienta en la presencia de un catalizador,da lugar a polímeros de cadenas largas de monómeros llamados polipropileno.

“La naturaleza no hace las cosas así”, dice Kenneth Peters, un geoquímico orgánico a la Universidad de Stanford. Los organismos pueden descomponer ciertas sustancias, pero no otras. Por ejemplo, pueden romper muy rápidamente los polisacáridos de una manzana para obtener azúcar o bien pueden masticar madera. Sin embargo no existen vías metabólicas que rompan los enlaces carbono-carbono del polipropileno.

Pero si todo lo que hay que hacer para obtener polipropileno es calentar , ¿por qué la naturaleza construye moléculas de polipropileno?  Porque para romper los enlaces carbono-carbono se requiere demasiada energía, así que la naturaleza elige otras alternativas. Es más fácil para los organismos sintetizar los enlaces peptídicos que los enlaces carbono-carbono. Los enlaces peptídicos, que enlazan carbono a nitrógeno, se encuentran en las proteínas y en otras muchas moléculas orgánicas.

Los ambientalistas podrían preguntarse por qué los fabricantes de plásticos no utilizan enlaces peptídicos para construir polímeros en lugar de enlaces carbono-carbono.

Por desgracia, los enlaces peptídicos tendrían una vida útil muy corta. El frasco de ketchup de descompondría antes de acabarlo. 

Algunas productos de plástico desechables que no necesitan una vida útil muy larga se sintetizan con enlaces peptídicos.