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Plástico Degradable, Biodegradable y Compostable

Plástico degradable . La palabra “degradable” sólo significa que algo se rompe. Técnicamente, todo el plástico es  degradable. Se puede romper con un martillo. Se puede moler en un polvo fino. Todo esto cuenta como “romper” el plástico, y por lo tanto (técnicamente) “degrada” el plástico.

Esto crea un poco de confusión, debido a que si a algunos plásticos se le agregan productos químicos esto hará que el plástico se descomponga más rápidamente bajo ciertas condiciones. Por ejemplo, se puede añadir un aditivo  que hará que se descomponga en contacto con la luz del sol: esto se conoce como hacer plástico “fotodegradable”. También se podría hacer algo parecido con un aditivo que hiciera degradarse al plástico en contacto con el oxígeno.

Pero aún que se consiga un cierto nivel de degradación, quedarían pequeños restos, pequeños trocitos de plástico y nada habría cambiado. Sería cuestión de años que esos trocitos se volvieran lo suficientemente pequeños como para ser asimilados por los microorganismos. 

Así que tenga cuidado cuando vea un producto de plástico que anuncia que es “degradable”, pero no “biodegradable” o “compostable”, porque eso no tiene nada de especial. Todo el plástico es degradable en última instancia, y eso no es sinónimo de ecológico, verde ni sostenible. 

Plástico biodegradable . Cuando algo es biodegradable, significa que es degradable, pero también significa algo más:  puede ser degradado por el metabolismo de los microorganismos. Cuando un plástico es biodegradable,  los átomos de carbono en las cadenas del polímero se rompen, y realmente puede participar en la creación de otras moléculas orgánicas. Se trata de un plástico que puede  ser procesados por, y se convierten en parte de, los seres vivos orgánicos. Esto les devuelve a la naturaleza en un sentido muy real: se convierten en parte del ciclo de carbono de la ecología de la tierra.

También es importante tener en cuenta que incluso algunos plásticos que están hechos a partir de recursos renovables se procesan de una manera que los hacen no biodegradable . Siguen siendo “degradables”, pero no vuelven a la tierra, y no pueden ser procesados por microorganismos. Es por ello que la diferencia entre los plásticos biodegradables y plásticos no biodegradables, es tan importante.

 

diagrama de degradabilidadPlástico compostable . Cuando algo es compostable, significa que se biodegrada, pero también significa algo más: se degradará dentro de una cierta cantidad de tiempo, bajo ciertas condiciones. 

Se considera “compostable” aquel material que puede biodegradarse por acción microbiológica en un corto período de tiempo y sin dejar residuos visibles ni tóxicos. Una de las normativas más importantes que regulan la compostabilidad es la europea EN-13432, que delimita su definición así como los procedimientos para determinarla. Dicho esto llegamos a la conclusión de que todo material compostable es biodegradable, pero esto no funciona al contrario: no todo producto biodegradable  es compostable.

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¿Por qué el plástico no es biodegradable?

La mayor parte de plástico se fabrica a partir del petróleo y el petroleo es el producto de la descomposición natural que sufren los seres vivos  durante millones de años. Los principales componentes del petróleo provienen de los lípidos que se ensamblaron por primera vez hace mucho tiempo en las células de los organismos. Entonces la pregunta es, si el plástico derivado del petróleo proviene de un biomaterial, ¿por qué no es biodegradables?

La mayoría de los plásticos se derivan de propileno, un componente químico simple de petróleo. Cuando se calienta en la presencia de un catalizador,da lugar a polímeros de cadenas largas de monómeros llamados polipropileno.

“La naturaleza no hace las cosas así”, dice Kenneth Peters, un geoquímico orgánico a la Universidad de Stanford. Los organismos pueden descomponer ciertas sustancias, pero no otras. Por ejemplo, pueden romper muy rápidamente los polisacáridos de una manzana para obtener azúcar o bien pueden masticar madera. Sin embargo no existen vías metabólicas que rompan los enlaces carbono-carbono del polipropileno.

Pero si todo lo que hay que hacer para obtener polipropileno es calentar , ¿por qué la naturaleza construye moléculas de polipropileno?  Porque para romper los enlaces carbono-carbono se requiere demasiada energía, así que la naturaleza elige otras alternativas. Es más fácil para los organismos sintetizar los enlaces peptídicos que los enlaces carbono-carbono. Los enlaces peptídicos, que enlazan carbono a nitrógeno, se encuentran en las proteínas y en otras muchas moléculas orgánicas.

Los ambientalistas podrían preguntarse por qué los fabricantes de plásticos no utilizan enlaces peptídicos para construir polímeros en lugar de enlaces carbono-carbono.

Por desgracia, los enlaces peptídicos tendrían una vida útil muy corta. El frasco de ketchup de descompondría antes de acabarlo. 

Algunas productos de plástico desechables que no necesitan una vida útil muy larga se sintetizan con enlaces peptídicos.